Coupon Vacation in North Karelia: Break Sokos Hotel Koli & Relax Spa

The best kind of stuff is free stuff, and the only thing better than travel is coupon travel!

Due to a happy surprise, this summer I managed to get my hands on a bunch of coupons for S Group, a huge Finnish co-op network consisting of stores, gas stations, restaurants, hotels etc. The only catch was that the coupons, total worth over 250€, were only valid in the North Karelia region in Eastern Finland. My friend M and I ditched our original plan of meeting up here in Turku, and decided to travel to Eastern Finland instead. The main goal of our trip was to take advantage of as many coupon discounts as possible, because why the heck not!

IMG_1738A bun a day keeps skinny at bay!

I met up with M in Jyväskylä, Central Finland. Her boyfriend had graciously agreed to lend us his car, and so we took off on a sunny Sunday morning in July. Our pit stop in Kuopio turned into a bit of a disappointment when we had trouble finding a restaurant that would be open at noon. Café Temptation (in the picture above) with its alluring tagline was also closed. We ended up eating at a chain restaurant and paid full price, which was very much against the spirit of our trip.

IMG_1745

The day took a turn for the better when we finally arrived at our first destination, Koli. I had never even been to North Karelia before. According to a general consensus, the landscapes in the Koli national park are something every Finn must witness at least once in a lifetime. So that’s one thing off the ol’ To Do list, yay.

IMG_1741

Late Sunday afternoon, after the long drive, we were in no mood to get sweaty in the national park. Instead, we decided to take advantage of the first two coupons. The first coupon allowed us to spend the night at Break Sokos Hotel Koli for free. That’s right, a coupon for 100% off – more of these, please!

IMG_1748

IMG_1769

Our room had a fantastic view over Lake Pielinen. The hotel as a whole had a really cosy atmosphere, what with its Reino rental shoes and knitting corners. The best thing about it, though, was the Relax Spa. We really got the discounts rolling: the second coupon was for 50% off at the spa.

IMG_1750

Each spa ticket includes a “bath pail” filled with pampering Lumene spa products. The friendly clerk offered us the option to trade one of our pails for a bottle of sparkling wine, and we didn’t have to think twice. We figured one set of the mini-sized spa products would be enough for two people, and we were right. We expected the bubbly to come in a mini bottle, as well, but were pleasantly surprised to see a chunky one laying on a bed of ice cubes.

IMG_1756

Due to past disappointments at the mercy of false advertising, I was quite skeptical about the whole “spa with a view” marketing, but this time I was happy to be proven wrong. The outdoor tubs had perfect views over the lake. I could think of worse places to get tipsy on wine.

The indoor area of the spa features many kinds of light/sound showers (Caribbean thunderstorm, anyone?), different mini pools and saunas, as well as a relaxing room with free tea and fruit. A fun little detail we noticed: the saunas and showers all have little signs on their doors. Each sign shows a different Lumene spa product from the pail, guiding visitors e.g. to use a face mask in a specific sauna, and a body scrub in a specific shower. I could see myself getting used to happily shuffling around in a giant bathrobe. Luxurious!

IMG_1763

At the end of the evening, we decided to check out what the hotel restaurant had to offer. The views from the restaurant were just as good as they were at the spa. The food and wine were tasty, and the service was great. Oh, how I love the dialect in that region! Bonus points for our waiter’s majestic beard braids. The breakfast buffet was also pretty good, though there was no smart way to navigate it in the 9 am rush. They even had a chocolate fountain with marshmallows – a sloth’s paradise!

IMG_1767Evening view from the restaurant terrace

Coupon savings of the day: 178€

Kuponkimatka Pohjois-Karjalaan: Break Sokos Hotel Koli & Relax Spa

Ilmainen tavara on parasta tavaraa, ja matkailua parempaa on vain kuponkimatkailu!

Tänä keväänä päätin saada muutaman tililläni lojuneen ylimääräisen satasen poikimaan jollain tavalla. Niin pienillä summilla tuntui turhalta edes ajatella varsinaista sijoittamista, mutta onneksi löysin toisenkin vaihtoehdon: S-ryhmän osuuskauppajäsenyydet!

Yli kaksi miljoonaa suomalaista kanniskelee lompakossaan vihreää bonuskorttia, mutta harva tietää, että oman kotialueensa osuuskaupan lisäksi on mahdollista liittyä vaikka niihin kaikkiin muihinkin. Kannattavaa siitä tekee sadan euron osuuspääomalle vuosittain maksettava korko, joka joillakin alueilla saattaa olla jopa 20%. Katsoin siis tästä Taloussanomien artikkelista listan parhaita korkoja maksavista osuuskaupoista ja liityin niistä viiteen.

Olin jo unohtanut koko asian, kunnes toukokuun lopussa laatikkooni kolahti yllätyspostia Pohjois-Karjalan Osuuskaupalta. Kuoresta löytyi kokonainen vihko uuden omistajan kesäetukuponkeja, joiden arvon mainostettiin olevan yhteensä yli 250€. Lottovoitto kaltaiselleni alehaukalle! Kupongit olivat tietysti käytettävissä vain PKO:n alueella. Olimme ystäväni M:n kanssa ajatelleet tapaavamme kesälomalla täällä Turussa, mutta suunnitelmamme menivät uusiksi: lähdimme huviksemme kuponkimatkalle, jonka päätavoitteena oli käyttää alennuksista mahdollisimman moni. Koska miksipä ei!

IMG_1738

Matkustin aluksi omille (ja M:n) kotiseuduille Jyväskylään. Siellä vaihdoimme farkut verkkarihousuun ja starttasimme laina-autolla kohti Pohjois-Karjalaa. Välietappi Kuopiossa osoittautui pienoiseksi pettymykseksi, kun heinäkuisena sunnuntaina emme olleet löytää yhtäkään avointa ravintolaa. Kuvan mitä houkuttelevin Houkutuskin oli suljettu. Päädyimme lopulta Amarilloon, jossa jouduimme reissun hengen vastaisesti maksamaan täyden hinnan.

IMG_1745

Fiilikset kohosivat huomattavasti, kun pääsimme ensimmäiseen kohteeseemme Kolille. En ollut ikinä ennen ollut lähelläkään Pohjois-Karjalaa, ja kuulemani mukaan Kolin maisemia on jokaisen suomalaisen käytävä ihailemassa vähintään kerran elämässään. Tulipa sekin siis ruksittua tehtävälistalta.

IMG_1741

Ajomatkan jälkeen myöhään sunnuntai-iltapäivällä emme kuitenkaan heti jaksaneet lähteä hikoilemaan kansallispuistoon, vaan keskityimme ensimmäisten kahden kupongin hyödyntämiseen. Yövyimme ilmaiseksi Break Sokos Hotel Kolin standard-huoneessa, josta oli suorat järvinäkymät Pieliselle. Sadan prosentin alennuskuponki? Näitä lisää, kiitos!

IMG_1748

IMG_1769

Hotelli oli kaikin puolin siisti ja sympaattinen lainareinoineen ja neulomisnurkkauksineen. Parasta oli kuitenkin hotellin yhteydestä löytyvä Relax Spa. Alennukset lähtivät hyvin rullaamaan, kun saimme yhden kylpylälipun kupongilla puoleen hintaan. Toisen lipun lunastimme reiluun S-bonushintaan.

IMG_1750

Lipun hintaan sisältyi Lumenen kiulu, josta löytyi sarja kasvojen- ja vartalonhoitotuotteita kylpylässä käytettäviksi. Ystävällinen vastaanottovirkailija tarjosi meille mahdollisuutta vaihtaa toinen kiuluistamme kuohuviinipulloon – jaa että kiinnostaako? Järkeilimme, että minikokoisista hoitotuotepulloista riittäisi hyvin kahdelle, ja olimme oikeassa. Odotimme kuohuvan tulevan myös minipullossa, mutta iloisena yllätyksenä jäiden keskeltä kurkistikin täysikasvuinen yksilö.

IMG_1756

Aikaisempien kokemuksieni vuoksi olin etukäteen varsin skeptinen “maisemakylpylän” suhteen, mutta epäilykseni osoittautuivat turhiksi. Paljuista oli mahtavat näkymät Pieliselle. Mikäs siinä kilistellessä! Kylpylän sisätiloista taas löytyi mm. rentoutumishuone tee- ja hedelmätarjoilulla, monenlaisia valo- ja äänisuihkuja (karibialainen ukkosmyrsky tai Kolin Kuohu, anyone?), erilaisia pikkualtaita ja saunoja. Hauskana yksityiskohtana saunojen ja suihkujen ovenpieliin oli kiinnitetty Lumenen kylpytuotteita kuvaavat kyltit, jotka ohjasivat oikean tuotteen oikeaan käyttöpaikkaan: kasvonaamio tuossa saunassa, vartalonkuorinta tässä suihkussa. Voisinpa melkein tottua siihen auvoisaan kylpytakissa hiihtelyyn.

IMG_1763

Illan päätteeksi kävimme vielä katsastamassa hotellin maisemaravintolan. Ruoka ja viini oli hyvää, sitä oli tarpeeksi, ja palvelu oli mahtavaa. Ai että rakastan tuon alueen murretta! Bonuspisteet vielä tarjoilijan komeista partaleteistä. Aamupalabuffet taas oli kattava, vaikka ehkä hieman hankalasti sijoiteltu. Sieltä löytyi myös suklaaputous ja vaahtokarkkeja – laiskiaisparatiisi!

IMG_1767Iltamaisema ravintolan terassilta

Päivän kuponkisäästöt: 178€

Salzburg City Tour

IMG_1669

I spent the last day of my holiday wandering aimlessly around Salzburg. The hundreds of statues, fountains and tons of flowers in every park made a lasting impression on me. It would be impossible to escape Mozart’s influence there (though why would you want to): you could visit his old home, eat the chocolatey Mozartkügeln, and listen to his tunes played by the Glockenspiel bell tower at certain hours.

IMG_1713

IMG_1670
IMG_1727

IMG_1728
IMG_1674

IMG_1705

To me, Salzburg is a city of contrasts. The city centre is all about rich culture and fancy architecture, but you only need to walk a couple kilometres for some real countryside vibes. The suburbs are filled with traditional Alp style houses with carved shutters on their windows, but in between you can also find futuristic homes in creative shapes. It is even possible to spot a shiny city car and a muddy tractor in perfect harmony on the same street.

IMG_1681

IMG_1689

IMG_1684

IMG_1690
IMG_1700

Before catching my flight back home, I took a quick detour to a museum of modern art where I stopped by a dia projector. The slideshow consisted of 20+ sentences, all containing the pronoun “it”. Some of it is strange. Some of it is familiar. Its origin is indeterminate. It can cease to exist at any time. A British lady appeared next to me. Looking puzzled, she wondered aloud: “What is ‘it’?” Ain’t that the question. :D

IMG_1721

I realllllly wouldn’t have wanted to give up all the beautiful parks and mountain views, but my flight and work schedules had no mercy on me. Full points to Austria, hopefully we’ll meet again soon!

IMG_1708

Kaupunkikierros Salzburgissa

IMG_1669

Viimeisen lomapäiväni kulutin päämäärättömään harhailuun ympäri aurinkoista Salzburgia. Päällimmäisenä mieleen jäivät vanhan kaupungin puistojen kukkameret, sadat patsaat ja suihkulähteet. Mozart oli läsnä joka nurkalla, oli kyse sitten herran vanhasta asuintalosta, turisteille kaupiteltavista suklaakuulista tai tietyin tasatunnein musiikkia soittavasta Glockenspiel-kellotornista.

IMG_1713

IMG_1670
IMG_1727

IMG_1728
IMG_1674

IMG_1705

Hauskaa oli, ettei keskustan prameiden rakennusten sokkeloista tarvinnut lähteä muutamaa kilometriä kauemmas nähdäkseen ehtaa maalaismaisemaa. Lähiöiden perinteiset alppitalot kaiverrettuine ikkunaluukkuineen olivat tosin saaneet naapureikseen futuristisia virityksiä, ja saman kadun varrelta saattoi bongata sekä kiiltävän citykiiturin että mutaisen traktorin.

IMG_1681

IMG_1689

IMG_1684

IMG_1690
IMG_1700

Poikkesin lopuksi vielä nykytaiteen museossa, jossa pysähdyin diaesityksen eteen. Projektorissa pyöri reilun kahdenkymmenen lauseen sarja, jota yhdisti pronomini “se”. Some of it is strange. Some of it is familiar. Its origin is indeterminate. It can cease to exist at any time. Viereeni ilmestyi näitä ääneen kummasteleva brittirouva: “What is ‘it’?” Siinä oltiinkin asian timanttisessa ytimessä. :D

IMG_1721

En olisi millään halunnut luopua puistoista ja vuorimaisemista, mutta lentoaikataulu ja työvuorolista eivät antaneet armoa. Täydet pisteet Itävallalle, palaan toivottavasti pian!

IMG_1708

Salzburg City Break: Untersberg

IMG_1609

Even though I had been planning a pure city break, I simply couldn’t resist the call of the mountains. Salzburg Card also includes a cable car lift to the nearby Mount Untersberg, so that’s where I headed after the Hellbrunn tour – much to the dismay of my poor knees.

IMG_1617

The top station of Unterbergsbahn is practically right next to the first summit. There were hilariously many tourists wearing their best summer dresses and flip flops, hopping and skipping around, yelling “Woooooo!” into the wind, and posing heroically for carefully staged photos. But not me, oh no. Since I am A True Hiker™, after all, I left them behind and kept going on the actual hiking trail. Possibly not my best move.

IMG_1648

Some parts of the trail were super steep with lots and lots of stairs that sometimes ran through tiny caves. There were cables and railings in the most difficult spots, but I probably didn’t hang onto them desperately enough. The weather was nice and dry, but the dripping water in the caves had made some of the wooden stairs deceptively slippery. As you might have guessed, my murderous shoes immediately took advantage of the opportunity.

IMG_1647
IMG_1644

IMG_1625

My foot slipped on the stairs and I slid the rest of the way down in style, on my arse. I also managed to hurt both my palms, which started to bleed and soon got swollen from colourful bruises. Still didn’t roll over the edge, though, ha! Excellent shoes in every aspect, but they might work better as ice skates.

IMG_1635

IMG_1640
IMG_1642

The way back was less eventful but more scary. The throbbing pain rendered my hands pretty much useless, and I couldn’t grab onto any of the railings. Afraid of slipping down again, I probably made some kind of a new record in slowness while balancing back on the stairs. To cheer myself up, I had a dorky picture of myself taken at the same spot where everyone else had theirs taken, too. I mean… I did have fun, though.

IMG_1651
IMG_1655

Kaupunkiloma Salzburgissa: Untersberg

IMG_1609

Vaikka olin suunnitellut reissun loppuajasta puhdasta kaupunkilomaa, en sitten kuitenkaan malttanut pysyä kokonaan pois korkeuksista. Salzburg Card sisälsi myös hissilipun läheiselle Untersbergin vuorelle. Hellbrunnin palatsikierroksen jälkeen suuntasin taas rinteille polvieni vastustuksesta huolimatta.

IMG_1617

Unterbergsbahnin yläasemalta on todella lyhyt ja helppo kävelymatka ensimmäiselle huipulle. Siellä sipsuttelikin monenlaista sandaalituristia huutamassa tuuleen ja ottamassa itsestään sankarillisia maailmanvalloittajakuvia. Itsehän kun olen kuitenkin Oikea Retkeilijä™, jatkoin coolisti matkaa eteenpäin varsinaiselle vaellusreitille. Ei ehkä olisi kannattanut.

IMG_1648

Reitti kävi paikoittain todella jyrkäksi, ja alas piti laskeutua lähes pystysuoria portaita, jotka välillä katosivat luolien uumeniin. Kaikkein haastavimmissa kohdissa vuoren seinämään oli pultattu kaiteita ja vaijereita, joihin en ilmeisesti sitten kuitenkaan tarrautunut riittävän epätoivoisesti. Ilma oli poutainen ja kuiva, mutta luolan seinämiltä tihkuva vesi oli kastellut osan puuportaista yllättävän liukkaiksi. Kuten arvata saattaa, murhanhimoiset kenkäni käyttivät tilaisuuden välittömästi hyväkseen.

IMG_1647
IMG_1644

IMG_1625

Jalkani lipesi portaissa ja laskeuduin loppumatkan tyylikkäästi vauhdikasta persliukua. Samassa rytäkässä onnistuin telomaan molemmat kämmeneni verille, ja pian ne turposivat kirjaville mustelmille. Mutta enpä vieläkään liukunut kielekkeen yli, hähää! Hyvät kengät kaikin puolin, mutta kävisivät ehkä paremmin luistimista.

IMG_1635

IMG_1640
IMG_1642

Paluumatkalla oltiinkin jännän äärellä, kun kaikki puristusvoima käsistäni oli hävinnyt jonnekin kämmenissä hakkaavan kivun alle, eikä vaijereista ja kaiteista ollut siksi enää apua. Pelkäsin uutta liukastumista ja tein todennäköisesti jonkinlaisen hitausennätyksen tasapainoillessani portaita takaisinpäin. Paluumatkalla kävin sitten lohdutukseksi räpsäisemässä itsestäni samanlaisen riemuidioottikuvan kuin kaikki muutkin. Oli aika kivaa kuitenkin.

IMG_1651
IMG_1655

Salzburg City Break: Hellbrunn Palace & Trick Fountains

IMG_1554

My favourite tourist destination in Salzburg is definitely the Hellbrunn palace with its famous trick fountains. The palace was built in the 17th century by Prince-Archbishop Markus Sittikus, who seems to have been quite the prankster in his day. Behind the palace, there are dozens of traditional and a little less traditional fountains ready to surprise any unsuspecting visitors: you never know from which direction you’ll get sprayed next. In addition, you can also find other curiousities such as dragons, unicorns, statues sticking out their tongue, and even a water-operated music-playing theatre.

In order not to spoil the fun for anyone planning a visit, I will only post a couple photos of the fountains. This place is an absolute must-see for any individuals with a mischievous sense of humour!

IMG_1562

IMG_1566
IMG_1577

IMG_1593

There is an admission fee to the trick fountain tour, but the park outside the palace has free entry. It appeared to be especially popular among joggers, and it isn’t hard to see why: the paths zig-zag between large grass areas, masses of beautiful flowers and tiny ponds where fat fish swim round and round. A keen eye may also spot the tiny pavilion that appeared in the Sound of Music. Armed with an adequate selection of snacks, it would be easy to spend an entire day just faffing about in the park.

IMG_1594

IMG_1596
IMG_1597

IMG_1601
IMG_1558

The picture above hopefully brings some perspective on how huge the outside area is. Below I’ve added a couple bonus snapshots of fancy ceilings around the palace. I used to be very much into photographing ornate front doors, but it appears that during this trip I’ve subconsciously moved on to producing ceiling porn. Enjoy!

IMG_1590
IMG_1605